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IBM系统与技术事业部迈向智能计算

木马童年 2019-5-17 11:05 4 0

IBM的系统与技术事业部(STG)代表着IBM剩余的硬件业务,比如大型机、开放系统服务器和存储。不过STG与IBM的软件和服务是紧密关联的。IBM的年度STG分析师大会就是为了让行业(不是金融)分析师切磋该事业部的战略和方向 ...

IBM的系统与技术事业部(STG)代表着IBM剩余的硬件业务,比如大型机、开放系统服务器和存储。不过STG与IBM的软件和服务是紧密关联的。IBM的年度STG分析师大会就是为了让行业(不是金融)分析师切磋该事业部的战略和方向。

这个大会不是IBM最新硬件产品的发布大会。不过这并不是说这里不讨论产品。产品是战略的重要部分,只不过这个大会的侧重点放在产品如何可以帮助实现公司的总体战略而不是光是侧重新功能。对于所有IT人来说,了解IBM目前的状况和它的方向是很重要的。

只有落伍的IT专家才不会注意到IBM这次强调的所谓的“智能计算”概念。IBM认为“智能计算”是“智能地球”的基础。尽管IT圈子的几乎所有人都很难清楚地给智能地球下个定义,不过他们很可能已经在电视上、广播上或平面广告上看到智能地球的特性和功能。

在一个研讨会上,我们的一位分析员同事声称企业不太关注智能计算和智能地球,也就是差不多是说这只是一个营销噱头。基本上,他是从一位围绕着硬件和软件组件转的IT管理员的角度来看智能计算。这样看实际上是遗漏了非常重要的一点。IBM将“智能”概念提高到了更高的组织层级角度——智能计算针对的是那些希望让IT配合业务部门以提升商业价值的首席信息官们以及那些迫切需要更强的决策制定能力的企业高级管理人员。

IT的发展总是一波一波的。前期的发展浪潮就是转向在线事务处理(OLTP)系统,而OLTP仍然目前是使用结构化数据的操作性业务流程的基础。不过这期间还有一股浪潮是强调电子邮件的协作处理以及构建其上的半结构化信息。现在,我们正在转向“管理信息系统”时代(强调的是企业的管理而不仅仅是针对那些带着管理或经理头衔的人)。这些系统的设计旨在帮助商业决策流程,通常都有使用各种分析工具。

在STG大会上,IBM用两个词来描述智能计算:智能商业和智能城市。在第一个实例中,IBM能够非常快速地分析大量的数据以判断黑色星期五和网购星期一的销售增长。这个信息是许多人都想知道的。IBM展示了处理大数据的分析工具的能力,同时还展示了智能计算在拥有大型供应链的企业中的价值。IBM的整合供应链(ISC)在这种数据丰富型环境中使用各种分析工具来推动效率的提高,也就是用更少的资源做更多的事情。不仅是IBM从中获益,其他拥有大型供应链的客户也可以从这个案例中学到很多。

IBM的智能城市行动针对的是这样一个事实:全球各地的许多城市都面临类似的基础设施问题,比如交通(例如交通堵塞)和公用设施(电力、通讯、供水、卫生和能源)。那些市长们(以及为城市提供服务的供应商们)应该会很欢迎IBM解决方案的指导功能,而且IBM的解决方案通过各种分析工具还可以为决策制定和价值提升提供更多的参考。

IBM的目标是在2015年前将发展中市场的收入比重提高到40%。这很让人印象深刻。它不仅包括“金砖四国”(巴西、俄罗斯、印度和中国),还包括其他地方。比如,IBM现在就在着力开发非洲市场。尽管IBM过去在非洲市场上的存在已经很长时间了,但是仅限于几个国家,包括南非和埃及。非洲大陆的复杂性是一个挑战,不过IBM已经习惯于处理复杂性而且也乐于接受需要许多年时间的投资回报。

IBM认识到本地服务存在和本地人才很关键。由于本地人才目前很稀缺,IBM自己培训需要的IT专家,同时也资助一些教育项目。让人惊讶的是(不过 对IBM有好处),IBM发现客户希望有最新、最快和最大的硬件。开发发展中市场很重要,因为发展中国家以及跨国公司商品和服务供应链以外的国家都可以从 中获益。世界经济从双赢格局中受益。

IBM通过游戏的方式(也就是像“Jeopardy”这样的问答游戏)在“大挑战”(也就是将计算技术扩展到传统边界以外)解决方案中展示了它的 Waston(“沃森”超级电脑)技术。IBM现在关注的是将Watson应用在商业环境中。初步的关注点是放在信息密集型企业上,比如医疗卫生、通信和 金融。

就像IBM所指出的那样,Waston将计算机从计算器扩展为逻辑机器。Watson解决的是自然语言问题,包括“理解”用英语(一种自然语言)表达的困难和复杂的问题,然后及时按正常人认为合理的方式回答问题。

IBM将Watson描述为新一代分析咨询器而不是应用程序。Waston是复杂的软件,运行在目前市面上的IBM Power 750服务器上,专门针对大量并行问题的快速深入分析进行了优化。IBM进行了各种硬件优化,比如利用Power强劲的记忆体架构(页面大小、多页面)以及在处理器核之间共享高速缓存。

IBM谈到了它和WellPoint进行的一次医疗领域合作。在这次合作中,Watson输入病人信息(比如医疗记录、用药和测试),浏览大量的医 疗信息(文本、文章等),向医师提供基于证明的分析结果。和Jeopardy!上的表现不同,Watson并不提供单个的最佳答案,而是提供一系列基于概 率的建议。此外,Watson也不受限于要用3秒左右的时间回答问题,因为需要查询的问题可能包括一系列互不相关的问题(比如肿瘤学家或其他专业学者可能 提出的问题)。Watson并不进行决策,这是很重要的一点。Watson只是辅助医疗数据分析和医疗决策流程。Watson的输出结果可以用于进一步的 行动(比如,额外的医疗测试结果可以帮助改进Watson执行差量分析的能力)。

这可以带来重要的结果。IBM客座医师Herbert Chase医生是临床医学专家。他讲述了一个故事。在他职业生涯的早期,他曾遇到一个棘手的案例。当时一位妇女患有严重的衰弱症,看起来是因为肌肉疾病引 起的,但是专家们无法确诊她的情况,因此无法采取医疗措施。在当时,文献的获取是比较困难的,可能得靠运气和决心。这位医师找到了一种直觉上认为不可能的 解决方案,最终证明这是正确的答案。

他说他的成功确诊有三条线索,并用这些线索来测试Watson。Watson返回了一个列表,其中有五个或六个概率,其中第二个就是正确的诊断。一 个简单的标准血检用于排除第一个选项。正确诊断的治疗是简单而直接的,不过专家们从来不会想到推荐这种治疗方式。你可以想象病人的及时治疗对生活品质的提 升以及成本上的节约(这位病人在医院躺了几个星期,其间进行了各种诊断测试)。这个案例生动体现了这种方法的价值。

Chase医生觉得医生们将会接受Watson类型的技术。他们没有时间浏览自己专业内所有的文献,更不用说跨专业的文献了。他感觉到医疗教育将从 信息记忆转变为如何更好地分析信息。因此,Watson将在许多方面带来重要影响——抢救生命,改善医疗结果以提高生活品质,节约成本与增强医疗教育。

不过Watson并不是故事的终点。Watson使用几十年来统治计算机业的基本的冯纽曼架构概念。IBM正在他的实验室中攻关认知计算等技术。这些技术将带来可以模范大脑工作的芯片。IT的发展将继续在长时期内改变我们的生活。

作为一名存储分析师,如果我不接触STG大会上讨论的存储战略那才真是玩忽职守了。虽然这不像智能地球或Watson那样夺眼球,但是以服务器、存 储和网络形式存在的硬件仍然是IBM所有研发的基础技术。由于用户越来越依赖于大量数据,而且数据的爆炸式增长看起来不会停止,意味着存储仍然是前沿中 心。如果想要在控制存储成本的基础上从数据的爆炸式增长中挖掘更多的价值,IBM存储战略的两大支柱——效率和优化——是非常必要的。

效率和优化这两个词有时可以换着用。效率被定义为用正确的方式做事情(根据彼得德鲁克最新的管理定义)。优化就是最大化产出(尽可能地获得更多的 东西)或最小化成本(花费最少的资源)。提高存储利用率可以被认为是提升效率。将数据迁移到合适的存储层(也就是,让数据管理满足最佳的性价比要求)可以 被认为是最大化可用资源产出。在特定应用上(比如活跃归档)用磁带来代替磁盘可以被视为最小化开支(减少能源成本,因为闲置磁带是最能够节约能源的存储介 质)。

IBM通过它的Easy Tier和Active Cloud Engine解决方案显示了它的优化和效率。Easy Tier可以将数据迁移到三个数据层(通常是SSD固态磁盘和各种磁盘和/或磁带系统)。通过更好的成本利用可以达到成本上的更高效率(低性能要求的数据被存储在最具有成本经济性的存储介质上)。

Active Cloud Engine(活跃云引擎)就是为云内的数据提供效率和优化。云需要从地理上分散的多个站点中以统一的视角观察数据。Easy Tier也许可以被视作内部垂直层级方式,而Active Cloud Engine可以被视作在地理分散的站点上工作的水平的方式。购买存储不再只是在一个站点上配置单层存储,而是要进行合理规划,分析复杂的要求并决定合适的解决方案。

IBM是一家以盈利为目的的公司,必须定期向股东汇报。和大多数其他类似规模的IT公司一样,IBM也受到曲棍球杆效应的影响。也就是说,厂商们在 季度最后一天的午夜时分销量最大,而且看起来大部分销量来自于季度末(也就是说,该季度的最后一个月的销量余远大于第一个月)。这种情况已经持续数十年 了。为什么我在这里提起它?

虽然,曲棍球杆效应对IBM很重要,不过IBM不像大多数上市公司那样只想到季度业绩和年度业绩,甚至也不仅限于五年左右的战略规划周期,而是想得更长远(十年或更多)。这对于日本以外的公司来说是非常不常见的。

长期投资的两个例子就是发展中市场和研究开发。在发展中市场上,IBM已经长期深耕非洲市场(不过集中于几个国家),而且继续沿这个方向前进。第二 个就是研发。IBM的Watson和类似的认知计算研发体现了它的研发努力。实际产品可能不会很快出来,不过这不会阻止IBM继续前进。Watson的研 发已经花了五年时间,而它的全部影响还要花数年时间才会发挥出来。

在智能计算、智能地球和增长型市场上也是如此。它们是有目前的价值,不过要想取得全面的收获还需要持之以恒的长期努力。其他厂商可能不愿意或不能做这样的事情。它们可能会高山仰止地这样说:“如果我们有或如果我们可以有……”。

不过,IBM也不会忽略眼前。毕竟,它还需要养活员工,需要满足股东的预期,因此像Easy Tier和Active Storage Engine这样的产品代表了IBM用可衡量的方式推动额外收入的努力。最近,沃伦巴菲特还给了IBM一个Good Housekeeping Seal of Approval(“产品质量认证”),购买了100亿美元的IBM股票。你不需要像巴菲特那样做,不过每个人都应该注意IBM作为领头羊正在做什么以及它将给我们现在的生活和未来的生活带来什么样的影响。

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